La iglesia de Arkansas experimenta una década revitalizante de bautismos y crecimiento

GREENWOOD, Arkansas: al sureste de Fort Smith, junto a la autopista US 71, se encuentran dos edificios de ladrillo rojo y vinilo blanco. Los escalones que conducen a la puerta principal están cubiertos de AstroTurf verde. Junto a una de las entradas, un viejo letrero blanco con letras rojas dice "Westwood Baptist Church SBC". 

Esta iglesia ha visto mucho a lo largo de los años, y cuando llegó el pastor Dewey Hickey, cualquier visión del futuro de la iglesia era borrosa. Había 13 personas, contándose a sí mismo, el primer domingo que subió al púlpito. Once de los 13 tenían más de 60 años. Estos números no pintan el cuadro de una iglesia que la mayoría de la gente describiría como preparada para crecer. 

Dios llamando

Dewey Hickey se retiró de la Junta de Misiones de América del Norte y se mudó, junto con su esposa, a Greenwood. Su plan era servir como pastor interino "aquí y allá" y pescar el resto del tiempo. Asistieron a la Primera Iglesia Bautista en Greenwood, la iglesia local de su esposa, donde finalmente se convirtió en pastor asociado y predicó cada dos miércoles y domingos por la noche. 

Hickey sabía de Westwood, pero solo por los números. “Los vi descender en espiral durante unos cinco años y medio”, dijo. “Solo sabía que su asistencia estaba disminuyendo porque la gente se estaba uniendo a First Baptist en Greenwood, donde yo estaba”. 

Cuando el pastor de Westwood se jubiló, Hickey dijo que sintió cierta convicción de enviar su currículum a Westwood. "Afortunadamente para mí", dijo, "contrataron a otro pastor antes de que pudiera enviarlo". Hickey sintió ese tirón durante aproximadamente tres años y medio mientras los pastores de Westwood continuaban yendo y viniendo mientras la asistencia de la iglesia continuaba disminuyendo. 

Un domingo por la noche, después de regresar a casa de predicar en el servicio vespertino en First Baptist Greenwood, Hickey dijo que nuevamente sintió un tirón en su corazón para enviar su currículum a Westwood. Se sentó en su sala de estar y dijo en voz alta: “Dios, no voy a tirar un trapo al jardín y esperar que mantengas un lado seco en una tormenta, pero he luchado con esto durante tres años y medio. años. Si quieres que vaya a Westwood, tendrás que avisarme de algo que me convenza de que tengo que salir ". 

Su teléfono sonó unos momentos después. Un laico de Westwood lo llamó y le dijo que Dios había estado tirando de su corazón durante tres años y medio para llamar a Hickey y pedirle que fuera a Westwood. Finalmente estaba respondiendo a ese tirón del Señor. 

“Dije, '¡Guau! Dios, no tienes que volver a golpearme en la nuca. Creo que obtuve esa ”, recordó al describir esa increíble llamada telefónica. Dijo que esa llamada lo motivó a entregar su currículum a Westwood y finalmente postularse para ser su pastor.

Comenzar de nuevo

Cuando llegó y comenzó a evaluar la situación, Hickey no estaba seguro de cómo iba a lograr que las familias jóvenes regresaran a la congregación mayor. Habló con Ronnie Deal, pastor de First Baptist Greenwood, y le preguntó si podía reclutar a tres estudiantes universitarios que estuvieran dispuestos a venir y ayudar a iniciar una escuela dominical para niños. 

“Escogí a esos estudiantes universitarios para que vinieran aquí conmigo”, dijo. "Se convirtieron en nuestros maestros de escuela dominical". Hickey sabía que un estudiante en edad universitaria podría ser más atractivo para los niños y las familias más jóvenes y hacer que la experiencia sea más memorable. 

El proceso de llegar a nuevas familias fue lento. Con dos iglesias de la CBS dentro de un radio de 5 millas de Westwood, Hickey sabía que el compañerismo dentro de la iglesia sería fundamental para conectar a las familias, y especialmente a las familias más jóvenes con niños, con Westwood. Por lo tanto, comenzar nuevas clases de Escuela Dominical se colocó en un lugar destacado en la lista de "tareas pendientes" de Hickey. Solo había dos clases: una para hombres y otra para mujeres. La creación de otra clase para adultos, así como las clases para niños, ayudó a retener a las familias que comenzaron a visitar.  

Con el apoyo de First Baptist Greenwood, Hickey se propuso hacer que la próxima prioridad de Westwood fueran las misiones. Envió a una persona de Westwood con First Baptist Greenwood en un viaje misionero a Nicaragua. Un año después pudieron enviar un pequeño grupo de Westwood a México. “Una de las cosas que entusiasma a la gente es involucrarse en algún tipo de trabajo misionero”, dijo. "Es una forma de conmover el corazón de la gente". 

Usar recursos 

Estos cambios comenzaron a pagar dividendos. La tasa de crecimiento en el primer año fue mayor de lo que Hickey imaginó originalmente: cerca de 40 personas se unieron. Facilitó la mayor parte de la revitalización en ese momento con el conocimiento que había aprendido en sus años de ministerio. 

Un año y medio después, Hickey dijo que el equipo de ABSC Evangelism Church Health desarrolló su Church Revitalization materiales que fueron de gran ayuda para continuar con el proceso de crecimiento de Westwood. Este recurso de ABSC proporciona varios elementos útiles para iglesias como Westwood. Proporciona un plan para desarrollar e involucrar a un equipo de líderes laicos que ayuden a guiar a la iglesia a través de la revitalización. También proporciona materiales de capacitación específicos en las áreas clave de la vida de la iglesia. Estos materiales están diseñados para guiar al liderazgo en el diagnóstico y cambio de un área en particular para que la iglesia pueda volverse saludable en ese aspecto de la vida de la iglesia. 

Hickey revisó todos los materiales y pudo personalizarlos según las necesidades de Westwood.  "La mayor parte del material, podríamos haberlo tomado honestamente y haberlo usado tal como estaba", dijo. "Pero queríamos personalizarlo para que cuando nos reuniéramos fuera material de Westwood, aunque la gente sabía que seguía siendo material ABSC". 

"Pensé que los materiales eran algunas de las piezas de materiales más sólidas que cualquier estado había sacado", dijo. "Para mí, después de unos 19 años de trabajo estatal con diferentes convenciones estatales ... fue fácil para mí comprender y realmente utilizar en nuestra iglesia".

Uno de los beneficios más importantes desarrollados a través de los recursos de ABSC, señaló Hickey, fue la inclusión de laicos en todos los aspectos del proceso de revitalización. Por lo general, es el pastor quien debe hacer la mayor parte del trabajo duro, pero crear equipos de liderazgo e incluirlos en el ministerio impacta positivamente en todo el viaje. La participación congregacional crea unidad dentro de la iglesia. Todos están comprometidos y comprenden lo que está sucediendo. Crea un fuerte sentido de aceptación dentro de sus corazones. La participación adicional también alivia mucho el estrés del pastor, ya que el trabajo se distribuye a través de la participación de estos siervos adicionales. 

“Nuestro crecimiento en Westwood ha sido muy inusual”, dijo Hickey. "Me siento honrado y encantado de que Dios me haya permitido ser parte de algo como esto en mi último año". Durante los últimos 11 años, Hickey dijo que han tenido un promedio de 26 nuevos miembros cada año y más del 40% de ellos fueron por bautismo. "Ha sido una carrera increíble".

Cuando Hickey finalmente respondió al llamado de Dios para venir a Westwood, no tenía idea del impacto que Dios tendría en una pequeña iglesia rural en un pueblo de menos de 10,000 habitantes. Nunca hubiera imaginado que comenzar con 13 personas hace 11 años llevaría a que 115 personas se bautizaran en el reino durante ese período de tiempo con un aumento de más de cien veces en la asistencia. Es un verdadero testimonio de lo que se puede hacer al responder al llamado de Dios.

Nota del editor: esta historia apareció por primera vez en Arkansas Baptist News.

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Sara Vaughn
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