La asociación lleva la educación del seminario a los prisioneros de Texas

UNIDAD DE PRISIÓN DE MÁXIMA SEGURIDAD DE DARRINGTON, CERCA DE ROSHARON, Texas — A través de una asociación inusual, 40 reclusos de largo plazo en la unidad de prisión de máxima seguridad de Darrington están recibiendo capacitación de seminario pastoral tras las rejas. 

El nuevo programa, abierto a cualquier recluso que cumpla con los estándares académicos para ingresar a la universidad y que cuente con la autorización del estado, está siendo financiado en parte por una subvención de $ 116,200 de la Convención de los Bautistas del Sur de Texas. SBTC, Southwestern Baptist Theological Seminary y Heart of Texas Foundation están colaborando en el programa.

La subvención proporcionará libros de biblioteca, mobiliario de aula, tecnología y la mitad de los costos continuos para los salarios de los profesores y los gastos de viaje durante los primeros dos años. Por su parte, SWBTS está proporcionando dinero fuera de la asignación del Programa Cooperativo para financiar la mitad restante de los costos continuos, así como becas para cada estudiante. Y aunque el Departamento de Justicia Criminal de Texas ha permitido que SWBTS use el espacio de las aulas en Darrington, ningún fondo estatal apoya el programa.

CÓMO EMPEZÓ
Grove Norwood, nativo de Houston, recorrió la prisión de máxima seguridad de Angola con 5,000 reclusos en Louisiana después de que un prisionero de Angola viera la película "Heart of Texas", que documenta el perdón radical de Norwood luego de la trágica muerte atropellada y fuga de su hija. Mientras estaba en Angola, Norwood se enteró del programa de colegio bíblico ofrecido por el Seminario Teológico Bautista de Nueva Orleans dentro de la instalación. 

Desde su inicio en 1995, a ese programa se le ha atribuido una reducción del 70 por ciento en la violencia de los reclusos, con asesinatos que cayeron de 20 a 30 por año a ningún asesinato cometido durante cada uno de los últimos tres años y asaltos que bajaron de 400 a 500 por año a solo 40 el año pasado. Además, los graduados del programa han sido enviados en parejas a otras prisiones en todo el estado.

“La clave de lo que Dios ha hecho en nuestros programas es la aplicación. Cada estudiante debe participar en el ministerio en la prisión ”, dijo al TEXAN Chuck Kelley, presidente del Seminario de Nueva Orleans. “Aprenden a hacer, no simplemente a saber. Criar líderes de reclusos piadosos y capacitados es lo que pone en marcha la transformación de la prisión. A medida que nuestros estudiantes se convirtieron en ministros, la luz comenzó a hacer retroceder la oscuridad.

“Todo lo que estamos haciendo se puso en marcha cuando un laico bautista puso en práctica su fe. Su trabajo resultó ser el de director en la prisión de máxima seguridad más grande y más dura de la nación. Vio la necesidad y se acercó a nosotros para ver si podíamos ser socios en la formación de líderes. Dijimos que sí, y el resto es historia ”.

Se puede ver un documental del programa NOBTS en Angola en el sitio web de la Junta de Misiones de América del Norte: onmission.com/A-New-Hope/.

Impresionado con lo que vio, Norwood regresó a Houston en mayo de 2010 y pidió a dos senadores estatales de Texas, John Whitmire, D-Houston y Dan Patrick, R-Houston, junto con representantes de SBTC y SWBTS, que visitaran Angola con él. Como miembros del Comité de Justicia Penal del Senado de Texas, los senadores estaban convencidos de establecer un programa similar en Texas, que tiene 13 cárceles de máxima seguridad a la de Louisiana. Joe Davis, director financiero de SBTC, también estuvo en Angola durante esa visita y quedó igualmente impresionado.

“Estábamos asombrados por las cosas que habían sucedido en Angola debido al programa del colegio bíblico que el seminario de Nueva Orleans tenía aquí”, dijo Davis. “Y estábamos asombrados y emocionados de pensar que algo como esto podría suceder en Texas. Vimos lo que hizo en el sistema de Angola. Cambió por completo la prisión. Los hombres allí han vuelto sus corazones a Cristo ”.

Desde su visita la primavera pasada a la prisión de Angola, Denny Autrey, decano y profesor de ministerios pastorales en la Escuela de Estudios Teológicos J. Dalton Havard de Southwestern con sede en Houston, ha estado trabajando con SBTC y TDCJ para resolver los detalles del programa de Texas. Como resultado, 40 estudiantes comenzaron sus cursos el pasado semestre de primavera. Después de completar el programa de 125 horas crédito durante cuatro años, los graduados recibirán la licenciatura en ciencias en estudios bíblicos. También se planea un programa de grado similar para los campus de Southwestern en Fort Worth y Houston. 

Autrey dijo que está muy animado por la influencia que el programa de la prisión podría tener en el seminario.

“Esto es algo dado por Dios que se le haya pedido a Southwestern que haga esto”, dijo Autrey. “Traerá una fuerte doctrina y una infalibilidad bíblica a las prisiones. Cualquiera puede postularse para el programa, pero vamos a enseñar la exclusividad de Cristo y la infalibilidad de las Escrituras ".

A diferencia de otros programas de rehabilitación moral que atraen a personas ajenas a trabajar con los prisioneros antes de su libertad condicional o puesta en libertad, el programa de Southwestern se centra en los prisioneros de larga duración. Para ser elegible, los reclusos deben tener al menos 10 años de libertad condicional, con preferencia para los reclusos con sentencias aún más largas. El propósito declarado es dar a los graduados cinco años o más para que ejerzan influencia sobre otros reclusos dentro del sistema penitenciario.

“Estos muchachos están en prisión 24 horas al día, 7 días a la semana, no como los ministerios que van y vienen o simplemente se enfocan en la evangelización”, explicó Ben Phillips, profesor de Southwestern de teología sistemática y predicación en Havard, quien se desempeña como director del programa en Darrington. Señaló que los participantes vivirían entre la población carcelaria general, no en uno de los dormitorios religiosos que están disponibles para los reclusos de Darrington.

"Estos reclusos no solo evangelizarán en la prisión, sino que también ministrarán y pastorearán con crédito callejero".

Phillips dijo que aproximadamente 600 reclusos solicitaron el programa, y ​​de ellos, el departamento de justicia penal pasó a 155 solicitantes a Southwestern para su consideración. 
De ese número, se eligieron 40 reclusos para la primera cohorte, junto con 20 suplentes; cualquier estudiante que cree un problema de disciplina en la prisión perderá su asiento en el programa, algo que no están ansiosos por hacer. 

“Los estudiantes están extasiados y muy agradecidos por nuestra presencia allí”, dijo Brandon Warren, asistente administrativo en Havard que enseñó en Darrington esta primavera. “Yo mismo cumplí un total de seis años y medio en prisión, y ya llevo casi siete años en libertad. Así que los estudiantes y yo nos relacionamos bien entre nosotros en varias áreas, y les apasiona servir y tener éxito en el programa ".

Al elegir a los participantes, Southwestern buscó presos con el deseo de servir a sus compañeros de prisión.

“Los criminales por naturaleza son increíblemente egoístas”, explicó Phillips. “Mentirán, robarán e incluso asesinarán para conseguir lo que quieren. Entonces, cuando alguien así muestra el deseo de servir a los demás, lo tomamos como una obra previa a la conversión del Espíritu Santo. Y creemos que si les da cuatro años y medio de enseñanza bíblica sólida, saldrán cristianos o se fortalecerán en su caminar, y sabrán cómo usar la Biblia para servir a sus compañeros delincuentes ".

Phillips enfatiza los cambios que ocurren cuando los presos con cadena perpetua abrazan a Cristo y ministran en su nombre.

“Lo que hemos visto en Angola es que si cambias de vida, en realidad ves que cambian las actitudes de los guardias y, finalmente, cambias toda la cultura en la prisión. Eso reduce la violencia en las cárceles y el costo para el sistema judicial. Y cuando ministras a los chicos que saldrán, ahora esos cambios comienzan a suceder en las calles, en las vidas de sus hijos y familias y en la reducción del número de nuevas víctimas ”.

Según Autrey, el programa ya ha realizado cambios, ya que cuatro de los 40 hombres han hecho profesiones de fe durante el primer semestre. Espera ver que eso continúe mientras Southwestern trabaja para trasladar el programa a las 12 prisiones de máxima seguridad restantes, así como a las otras 100 prisiones del estado.

"TDCJ nos ha pedido que retiremos el programa lo antes posible", dijo Autrey. "Esperamos estar en dos o tres unidades más, y también en una unidad carcelaria para mujeres". Dijo que para lograr esto, Southwestern y la Fundación Heart of Texas están llegando a las muchas iglesias en Texas que ya tienen ministerios en las prisiones. “Creemos que el siguiente paso es conectarnos con nuestras iglesias”, dijo Autrey. 

Para Phillips, la emoción surge al imaginar cómo la vida de los presos será un testimonio de Cristo en los próximos años, ya que el programa agrega 40 participantes cada uno de los próximos tres años hasta llegar a 160 estudiantes inscritos a la vez. 

Citando el primer capítulo de 1 Timoteo, Phillips señaló en los versículos 13 al 16 que Pablo enfatiza cuán violento y malvado había sido antes de conocer a Cristo. Sin embargo, dice Pablo, Cristo lo salvó para que su vida fuera una evidencia viviente del poder del evangelio.

"Si estos tipos pueden transformar sus vidas", dijo Phillips, refiriéndose a los presos en el programa, "si Dios puede transformar a los asesinos a la imagen de Cristo, entonces eso demuestra que el evangelio tiene un poder real".

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